En 2002, el foro MotoTalk en MotoNews.com era EL lugar para obtener información sobre los fines de semana de carreras, chismes y fotos digitales tomadas por la creciente banda de nuevos cazadores de fotos que intentaban encajar contra leyendas como Paul Buckley y Kinney Jones que todavía estaban en la transición de las cámaras de rollos o film. Para subir esas fotos, los fotógrafos digitales corrían de regreso a sus hoteles y rezaban para que los cables de ethernet, de sus habitaciones funcionaran. Y después regalaban sus fotos a cualquiera que quisiera verlas.  

El gerente de marca de Renthal North America, Norfolk, quería ver qué sucedió en la práctica del sábado en el Red Bud AMA Pro Motocross National, tres zonas horarias hacia el este. Vio un hilo iniciado por «KTMKardy».

Norfolk se congeló en una foto de James Stewart. Sabía que la quería antes de que terminara de cargarse, todos los 1,2 megabytes de la misma. Tomada verticalmente, tenía la altura de un rascacielos. El cielo azul constituía aproximadamente el 60% de la misma. Flotando increíblemente alto sobre la tierra, la rueda delantera de la Kawasaki SR125 de Stewart apuntaba hacia las 11 en punto. La placa porta números delantera. estaba tan plana que podría haber equilibrado un sándwich en ella; su cabeza estaba tan inclinada sobre la parte delantera. que podría haberse comido ese sándwich antes de aterrizar. Sus pies flotaban por encima de los pedalines o reposapiés, pero parecía tranquilo. Demasiado tranquilo para que llegue el impacto y estirase el chasis.

Steve Bruhn, el señor supremo de MotoTalk y el ingeniero de aerolíneas convertido en revolucionario de la fotografía digital de motos, habría llamado a una imagen como esta una «asesina de módem».

Jeff Kardas tenía un trabajo diurno y tomaba fotos de corredores de motocross, ¿no? Trabajó en tecnología de la información para una gran empresa de telecomunicaciones y participó en eventos del Distrito 12 en el norte de Ohio en las décadas de 1980 y 1990. Después de dejar las carreras, incursionó en la fotografía y llevó su Nikon CoolPix 990 a las competencias locales. Sus palabras e imágenes llegaron a la sección de eventos regionales de Cycle News y subió selecciones a MotoTalk con el nombre de usuario «KTMKardy». Entabló una relación en línea con Bruhn, quien resultó que solo vivía a unas horas de distancia en Pittsburgh, Pensilvania. Se reunieron y Bruhn le vendió a Kardas un cuerpo de cámara y una lente, una Nikon D1 de 2,7 megapíxeles con un lente 24-70 mm f/2,8L.

Kardas estudió terminología y técnicas de cámara desde su sofá. Leyó manuales y tutoriales para comprender cómo configurar la exposición y el significado de la velocidad de obturación y la ISO y cuando la Serie Arenacross llegó al Medio Oeste, se apoyó en los pilotos de Ohio, Jeff Gibson y Willy Browning para acceder a la prensa.

Se abrió otra puerta cuando Team Green News quería fotos de Gavin Gracyk. Una búsqueda condujo a Kardas, quien asistió a los eventos locales donde competía Gracyk. Kardas se convirtió en un colaborador clave de TGN y en 2002 asistió a un puñado de Pro Motocross Nationals en nombre de la publicación trimestral que se centró en el programa Team Green de Kawasaki. Todo esto coincidió con la temporada de novato de Stewart, posiblemente el graduado de más alto perfil y esperado en la historia del Team Green . Su trabajo ese fin de semana fue informar sobre Stewart y los otros jóvenes pilotos de Kawasaki que corrieron el día amateur. Cuando escuchó hablar sobre el novato de 16 años que quería saltar el Salto de LaRocco, arrastró su equipo hasta el borde oeste de las instalaciones y encontró un lugar dentro del campo entre el segundo y el tercer rellano de aproximadamente 125 pies. salto triple.

Nombrado en honor a Mike LaRocco, LaRocco’s Leap es un tipo de obstáculo tipo Evel-Knievel-hold-it-wide-open-for-the-fans creado a principios de la década de 1990 por Tim Ritchie de Red Bud y el eventual dos veces campeón de Pro Motocross Mike LaRocco. El despegue vertical estilo elevador obstruye la vista del aterrizaje y la profunda barredora zurda arcillosa antes de que agote la potencia del motor. Las consecuencias de quedarse corto son radios, ruedas y cubos rotos, marcos ocasionalmente doblados, tobillos y muñecas a veces rotos.

En la práctica, Kardas escuchó a Stewart doblar la curva. “Siempre podías escuchar a Bubba mucho antes de que llegara”, dice Kardas. “Hizo que los 125 sonaran como nadie más”. Kardas todavía piensa que es raro que haya girado su Nikon de lado y tomado una foto vertical. Siente que era demasiado nuevo para tener ese tipo de instinto. Si hubiera elegido una postura de paisaje, la foto no habría tenido el mismo impacto. El sujeto aparecería solo contra el fondo azul («muchacho en el cielo» como se dice en la jerga de video/fotografía). No habría nada contra lo que escalar porque el suelo y las personas debajo quedarían fuera del marco. Con la lente ampliada a 35 mm, Kardas esperó a que el ciclista soltara el acelerador y apretó el obturador.

Bubba siendo Bubba

Jeremy Albrecht cambió dos cuadros ese fin de semana. Como mecánico de Stewart, se sintió afortunado de que tuvieran dos repuestos en el camión de Kawasaki. Siempre tenían uno. Dos era anormal. Pero la habilidad de Stewart para andar en motocross era anormal. Históricamente, Kawasaki dice que les da cuadros nuevos a las motos cada seis carreras, pase lo que pase. Los 125 con estructura de acero de Stewart se cambiaron cada tres carreras, a veces después de solo una. Rick Asch, el fabricante de motores de Kawasaki, dijo que el pistón, los aros y los pétalos de las válvulas de escape de Stewart se reemplazaron después de cada moto porque los aros desarrollaron puntos planos en el puente de escape. «Es el único tipo que he visto, que realmente me asustó por lo rápido que era», dice Asch.

Esa velocidad fue una prueba de estrés para las motos y las personas que las construyeron. Stewart incluso rompió los espárragos de los cilindros. Después de Southwick National de 2002 (cuarta ronda), cambiaron los pernos cilíndricos de titanio por los de acero porque uno se rompió en la línea de salida después de la vuelta previa a la largada y finalmente les costó la victoria en la serie. Debido a Team Green News, Kardas a menudo se paseaba por la camioneta Kawasaki y recuerda claramente el calor que irradiaba el tubo de escape de Stewart. El metal se tornó en tonos de púrpura que no creía posibles

Cuando la serie llegó a Red Bud ese verano, Stewart hizo muchas preguntas sobre el salto de LaRocco. Estudió grabaciones de carreras de años anteriores y quería saber más sobre el salto. Le dijeron que se olvidara de eso. «Vas a ser tres o cuatro segundos por vuelta más rápido que los demás», dijo el gerente del equipo Kawasaki, Bruce Stjernstrom, que le dijo a su joven piloto franquicia. “No necesitas hacer [LaRocco’s Leap]. Su exuberancia juvenil sacó lo mejor de él”.

No lo logró la primera vez que lo probó. Pegó en la parte superior del recibidor y rompió una rueda y los tirantes de fibra de carbono que conectaban el cilindro al marco. Albrecht intentó poner unos nuevos, pero no encajaban. Sabía que tenía problemas con el chasis. Retiró las abrazaderas triples y sacó una herramienta que Kawasaki desarrolló para medir sus marcos de acero. El tubo de dirección estaba fuera por 12 mm. Asch recuerda que la parte trasera estaba tan fuera de lugar que perdieron una pulgada de espacio libre para las ruedas. «Simplemente arruinó esa moto», dice Asch.

Albrecht y Asch cambiaron el cuadro entre prácticas. Un funcionario de la AMA se acercó para certificarlo y etiquetarlo y Stewart salió y lo intentó de nuevo. Esta fue la práctica donde Kardas obtuvo su foto. Las imágenes de los espectadores muestran lo duro que Stew trabajó para cubrir la distancia; arrojó la parte superior de su cuerpo hacia la parte delantera de la moto con tanta fuerza que su cabeza parece pasar el guardabarros. Dado que su 125 no fue suficiente potente para dar el salto monstruoso, creó más impulso y distancia con su propio cuerpo.

Con un cronómetro en la mano, Stjernstrom se paró frente a la cerca junto a la pista y observó todo. A pesar de que aconsejó no saltarlo, no se lo iba a perder

Era difícil estar enojado con él en ese momento», dice Stjernstrom. “Era tan bueno y sabía que casi tenía que hacerlo. Necesitaba ver que no debía hacerlo”

Después de la práctica del domingo por la mañana, Asch notó sutiles marcas de estrés en el marco. Quitaron las abrazaderas y tomaron medidas. Otro marco doblado. No era tan malo como el primero, pero lo suficiente como para justificar su reemplazo. «Solía ​​decirle al equipo: ‘Él va a ganar a menos que lo arruinemos'», dice Stjernstrom. “Ese día, sin embargo, me preocupaba que fuera a estropearlo. Hablé con él y su padre y les dije: ‘Tenemos que dejar de hacer este salto y simplemente correr'»

Stewart ingresó a Red Bud con una ventaja de cinco puntos sobre Chad Reed. Tuvo marca de 2-1 en las motos y ganó la general, ampliando su ventaja de puntos sobre Reed, quien terminó 1-22.

Stewart no saltó el salto de LaRocco la tarde de la carrera

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